Жизнь старцев-основателей, с юности соединённых духовными узами дружбы во Христе, вместе отрекшихся от мира и понесших крест Христов совместно и неразлучно до самой могилы, представляет собой подвиг, редко встречающийся в летописях подвижничества.

В совместной жизни обоих старцев достойно внимания одно обстоятельство, показывающее их особое смирение: отец Варсонофий был старше отца Виссариона на 11 лет, но, осознавая невероятную проницательность ума и энергию последнего, почитал его, как старшего. Отец Виссарион был человеком открытым, общительным, подвижным, весёлым и остроумным, обладая особым прозорливым свойством в распознавании людей. Отец Варсонофий, напротив, был замкнут, сосредоточен, не говорлив и молчалив, замедлен в движениях и склонен к меланхолии.

По своему происхождению они принадлежали к небогатому купечеству. Удивительно, но в миру обоих звали Василиями. Василий Толмачев, впоследствии Виссарион, был родом из Тульской губернии и родился в 1808 году. С ранних лет Василий пристрастился к богослужению и духовному чтению. В то время в Москве проживал архимандрит афонского монастыря Иверон Кирилл, явившийся первым духовным руководителем Василия. В 1825 году, озаряемый Божьей благодатью, юноша, в возрасте 17 лет, тайно покидает родителей и уходит в Белобережскую Пустынь (1825 год).

 Вместе с Толмачёвым бежал из Москвы и Василий Вавилов, с которым Толмачёв был связан узами духовной дружбы, встречаясь часто на разных церковных торжествах и у архимандрита Кирилла. Они ушли из Москвы как бездомные странники, направляясь в пустынь, где и поселились.

 Василий Вавилов родился в 1797 году в городе Дмитровске Орловской губернии. Мать Василия, Феодосия, все свои скромные доходы жертвовала церкви. Не было ни дня, чтобы трапезу в доме Вавилова не разделяли бы с ними убогие и нищие. Сын, унаследовавший от матери ее христолюбие и человеколюбие, с самых юных лет стремился в монашество.

Первые годы монашества и прибытие на Афон

Первым настоятелем отцов стал отец Моисей, с любовью принявший пришельцев в свою обитель. Он назначил им быть под руководством богоодарённого старца отца Серапиона. Юношам были назначены их первые послушания: отцу Виссариону - кухня, а отцу Варсонофию - трапеза, как более слабому телосложением. Здесь же два молодых человека близко сошлись со схимонахом Симеоном, жившим ранее на Святой Горе.

Спустя некоторое время первые послушания на кухне и в трапезе прекратились, так как открылось, что у старцев прекрасные голоса, и они весьма искусны в церковном пении.

Так прошли первые четыре года монашества, и старец молодых людей, по внушению свыше, посоветовал им приступить к подвигу безмолвия и ехать на Афон. Настоятель, отец Моисей, сначала противился этому, но потом, убедившись, что на то есть воля Божья, дал свое благословение.

3 июня 1829 года они причалили к берегам Афона, к пристани у Иверского монастыря. Именно здесь, в Ивероне, находился их первый духовник, архимандрит Кирилл, который радостно принял своих духовных чад. Благодаря Кириллу старцам удалось приобрести безмолвное местечко на Иверской земле, келью Святого Николая, которую они вскоре сменили на келью Преображения, где и подвизались до 1836 года.

Первая забота старцев была найти себе опытного подвижника аскета, который взялся бы руководить ими. Таким руководителем стал старец пустынник схимонах Харалампий. Харалампий прожил в местной пустыне 72 года, питаясь каштанами, корешками и травами, не вступая в отношения с другими монахами. Чудесный старец никого не принимал в ученики, но, по внушению свыше, принял 2 юношей. Когда спустя несколько лет Старцы приобрели Серай, Харалампий уступил их мольбам, покинул свою пустыню и перешел жить к ним.

В Преображенской келье старцами был принят еще один сожитель подвижник, иеромонах Иосиф, из одного города с Варсонофием.

Пустынная жизнь старцев проходила в трудах и молитвах. Они возделывали небольшой огород и, будучи знакомы с красильным мастерством, устроили красильню, беря в окраску ткани и полотна, а заработанные деньги щедро делили среди неимущих.

Кроме старца Харалампия на двух юношей особое влияние оказал на Афоне духовник Арсений. Это был выдающийся аскет подвижник, подражатель древних афонских отцов, получивший от Бога дар прозорливости. Он жил недалеко от Преображенской кельи, в келье Иоанна Златоуста.

В 1843 году старцы приняли схиму. Пострижение совершил духовник Арсений. Василий Толмачев стал зваться Виссарионом, а Василий Вавилов - Варсонофием. Стоит отметить, что на Афоне старцы были известны как Белобережские старцы.

В 1836 году Виссарион принял священство и блаженный период пустыннослужительства для друзей закончился. Бог призвал их на служение создающемуся на Афоне русскому монашеству. Арсений возвестил старцам волю Божию, чтобы они перешли в Троицкую келью, более обширную, чем Преображенская. Виссарион и Варсонофий продали свою прежнюю келью и приобрели Троицкую келью у монастыря Ставроникита. В апреле 1836 года Виссарион был посвящен в иеромонашество в церкви монастыря Ставроникита.